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焦慮症焦慮症

焦慮和恐懼是人與生俱來的一種基本情緒。「焦慮」是指對將來、未曾發生的事有所擔憂;而「恐懼」則是指對即時危險的緊張反應。許多人都會對一些事物較為害怕,或在生活中因面對壓力而感到緊張,這也是很正常和自然的反應。例如要在眾人面前演講、參加考試,或面對生活上突如其來的變化時,很多人都會感到憂慮和害怕。不過,當焦慮或恐懼的問題持續出現,而且程度過分嚴重,不但帶來情緒困擾,甚至影響了日常生活,就可能是患有焦慮症。

焦慮和恐懼是兒童時期正常發展的一部分。兒童在不同的發展階段會有不同種類的焦慮問題,例如:嬰兒會對陌生人或嘈吵的聲音感到恐懼;學前兒童可能會害怕行雷閃電、動物、昆蟲、黑暗、怪獸,或與照顧者分離;學齡兒童則可能因學業、考試或朋輩關係而感到憂慮。一般情況下,這些焦慮問題會隨著兒童長大而逐漸減輕或消失。但假如發現兒童的焦慮和恐懼變得過度和不合理,與其年齡或發展階段不符,而且已經持續了一段時間,那就要特別留意。

兒童常見的焦慮問題:

社交焦慮

  • 兒童很害怕與陌生人接觸。他們出席社交聚會時表現不安,與人交談時顯得緊張和不自然。
  • 他們亦很害怕別人的評價和審視。如果要成為眾人的目光焦點,例如在台上表演或上課時回答問題,就顯得更加恐懼。

分離焦慮

  • 兒童很害怕與父母或主要照顧者分開,並出現過度、與其年齡及發展階段不符的反應。
  • 他們可能擔心失去父母,或害怕父母會遭遇意外,因而不願與父母分離,或經常致電父母以求安心,甚至拒絕上學。

選擇性緘默症

  • 兒童持續在某些社交場合(例如學校、社交聚會)拒絕說話,但在他們認為安全和自在的情況下(通常是在家中),卻能自然和正常地用語言與別人溝通。

廣泛性焦慮

  • 兒童對於日常生活中不同的事物都出現擔心和負面的想法,例如功課、成績、朋輩關係、家庭、健康情況、意外等。即使沒有明顯原因或跡象會有不幸的事情發生,他們仍然難以控制自己的憂慮想法。
  • 經常處於緊張的狀態亦令兒童容易感到煩躁、難以集中精神,或可能出現身體不適的情況,例如睡眠問題、肌肉繃緊等。

特定恐懼

  • 兒童對特定的事物或情境,例如動物、昆蟲、打針、血、站在高處、處於黑暗等顯得非常恐懼。
  • 他們通常會逃避面對這些事物或場合。當無法迴避時會表現得非常驚慌,甚至大叫、哭鬧或逃跑。

焦慮問題會影響到兒童的不同發展範疇,包括學業、人際關係和日常生活等多方面。患有焦慮症的兒童,他們的思考模式和對事物的看法通常較為負面,經常過度估計事物的危險性。他們不願意嘗試,經常作出逃避和退縮的行為。有些兒童亦會較容易發脾氣。情緒緊張亦可能令他們出現身體不適的反應,例如頭痛、肚痛、流汗、肌肉酸痛等。

兒童對事物不合理的恐懼和逃避,可能會妨礙他們參與社交活動和建立正常的朋輩關係,亦會影響他們在學校的參與和表現,甚至阻礙他們日常與人接觸及生活適應的能力。有資料顯示,患有焦慮症的兒童如未能接受適當治療,其徵狀及影響可能會持續至成年期,甚至導致抑鬱症或藥物濫用等其他問題。

患有焦慮症的成人,通常能理解自己的恐懼或憂慮是過度和不合理的,但兒童可能缺乏這方面的自省能力。年紀較小的兒童亦難以有效地用語言去表達自己的恐懼和擔憂。故此,家長適宜多留意兒童的行為表現及與焦慮問題相關的徵狀,例如脾氣暴躁及行為改變就是出現焦慮問題其中一些常見的徵兆,有些兒童亦可能出現一些緊張的行為習慣。另外,部分兒童可能因為情緒問題導致身體狀況或生活習慣出現轉變,例如睡眠問題、胃口改變等。

焦慮症在各種兒童情緒及行為問題中屬於較常見的一種。外國研究顯示普遍率約為百分之八至十,其中女童有焦慮問題的機會較男童為高。而本地的普遍率及男女比例與外國的研究大致相若。

焦慮症的確實成因及機制仍有待研究,但普遍認為並非由單一原因導致,而是由生理、心理和環境等因素相互影響,形成焦慮問題。

生理因素:

醫學研究發現,焦慮症患者的腦神經傳導物(負責於神經細胞之間傳送資訊的化學物質)與一般人有異;腦素描研究亦指出焦慮症患者的腦部多個區域的活動與一般人有分別。此外,遺傳學研究顯示焦慮症和家族遺傳有關。如果親人曾患有焦慮症,兒童出現焦慮問題的機會亦可能較大。

心理因素:

每個兒童天生的脾性都不一樣。有些兒童天生容易緊張、害怕面對新事物、對事情常有負面的想法、對自己要求過高、害怕犯錯等。所以當面對壓力或困境時,這種性格和思考模式往往令兒童容易出現焦慮問題。

環境因素:

每個兒童的成長經歷都不一樣。有些兒童可能曾經遇到令人不安、害怕的事,所以形成恐懼。生活環境的壓力,例如學習困難、朋輩衝突、家庭問題等,均有機會導致兒童出現焦慮問題。此外,家長的管教方式和態度,例如過分保護或過多安撫,亦可能強化了兒童的焦慮和逃避行為。有時兒童亦可能從家長身上模仿了一些焦慮行為。

在焦慮症患者中,同時出現多種焦慮問題的情況相當普遍,他們亦較大機會兼患其他情緒及行為方面的問題。例如有研究顯示,患有焦慮症的孩子比起同齡兒童較容易出現情緒低落的問題,他們較少表達正面情感,亦較容易出現對抗行為。

治療方法要視乎焦慮問題的種類和嚴重程度。在兒童中較常採用的是心理治療。另外,由於焦慮問題亦與生理因素有關,部分年齡較大、情況較嚴重的兒童,亦可能需要考慮藥物治療。

  1. 心理治療

    兒童方面:

    根據研究顯示,認知行為治療 (Cognitive Behavioural Therapy, CBT) 對於治療兒童焦慮症有顯著成效。治療內容主要針對思想、行為和生理反應三方面。

    • 思想 — 在治療中,兒童會學習如何去識別、挑戰和改變那些負面的、不合理的想法和信念(例如:我一定要做到最好,否則我就是個失敗者)。不過,由於改變思考模式、挑戰負面想法這個治療技巧通常要求患者的認知能力達到一定的成熟水平,因此在初小或學前兒童這些較年幼的患者中,可能會直接教導兒童以積極正面的想法來取代那些不合理的想法(例如:即使我不懂回答問題,也不會被老師責罰)。
    • 行為 — 透過直接面對恐懼的事物,讓兒童明白面對和接觸那些事物並不會帶來任何負面的後果,藉以幫助兒童克服恐懼。行為練習通常以循序漸進的方式進行,由最輕微恐懼的程度開始,然後逐漸增加難度,直至兒童能克服他的恐懼。
    • 生理反應 — 透過鬆弛練習(例如呼吸鬆弛、肌肉鬆弛),幫助孩子處理及減輕焦慮情緒所帶來的生理症狀。

    家長方面:

    家長在治療中的角色非常重要。例如家長在協助兒童處理焦慮問題時,可留意導致焦慮問題持續甚至加劇的原因。家長的支持和鼓勵亦可有效幫助兒童逐步去面對和克服他們的恐懼;相反,讓孩子逃避和依賴則可能令治療成效減低。另外,幼童比較需要家長協助他們將治療中學到的技巧應用到日常生活中。至於年齡較大的兒童或青少年,在治療前則適宜先跟他們討論家長在治療中的角色和參與程度。

  2. 藥物治療

    選擇性五羥色胺再攝取抑制劑 (Selective serotonin reuptake inhibitors, SSRI)、去甲腎上腺素再攝取抑制劑 (Selective noradrenaline reuptake inhibitors, SNRI) 和三環類抗抑鬱藥物,均有助紓緩焦慮症的徵狀;至於苯重氮基鹽 (Benzodiazephine) 則能減輕生理症狀如肌肉緊張,從而促進放鬆。有些藥物的功效比較迅速,而有些則可能需要數星期才能全面發揮藥效。醫生在處方藥物時,通常會詳細解釋選擇某種藥物的原因、可能出現的副作用,及其他治療方案的選擇。要留意的是,如要改變藥物的種類和劑量或停止服藥,必須在醫生的監督下才可進行。

  • 衞生署兒童體能智力測驗服務 — 為兒童進行評估,並定期舉辦專題講座及治療小組,以提供相關支援。
  • 醫院管理局轄下的兒童及青少年精神健康服務 — 為患有焦慮症的兒童提供藥物及心理治療。
  • 學校的教育心理學家亦會為教師和有需要的學童提供支援。
  • 不少社區中心和非政府機構,亦有為患者及其家庭舉辦兒童訓練小組及家長支援活動。

目前的研究尚未有一致的結論。不過,假如兒童有明顯的焦慮問題而又未有受到適當的關注和治療,焦慮的情況很大機會會持續下去。相反,如果兒童能盡早得到適切的治療,康復情況一般會較為樂觀。

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