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焦虑症焦虑症

焦虑和恐惧是人与生俱来的一种基本情绪。「焦虑」是指对将来、未曾发生的事有所担忧;而「恐惧」则是指对即时危险的紧张反应。许多人都会对一些事物较为害怕,或在生活中因面对压力而感到紧张,这也是很正常和自然的反应。例如要在众人面前演讲、参加考试,或面对生活上突如其来的变化时,很多人都会感到忧虑和害怕。不过,当焦虑或恐惧的问题持续出现,而且程度过分严重,不但带来情绪困扰,甚至影响了日常生活,就可能是患有焦虑症。

焦虑和恐惧是儿童时期正常发展的一部分。儿童在不同的发展阶段会有不同种类的焦虑问题,例如:婴儿会对陌生人或嘈吵的声音感到恐惧;学前儿童可能会害怕行雷闪电、动物、昆虫、黑暗、怪兽,或与照顾者分离;学龄儿童则可能因学业、考试或朋辈关系而感到忧虑。一般情况下,这些焦虑问题会随着儿童长大而逐渐减轻或消失。但假如发现儿童的焦虑和恐惧变得过度和不合理,与其年龄或发展阶段不符,而且已经持续了一段时间,那就要特别留意。

儿童常见的焦虑问题:

社交焦虑

  • 儿童很害怕与陌生人接触。他们出席社交聚会时表现不安,与人交谈时显得紧张和不自然。
  • 他们亦很害怕别人的评价和审视。如果要成为众人的目光焦点,例如在台上表演或上课时回答问题,就显得更加恐惧。

分離焦虑

  • 儿童很害怕与父母或主要照顾者分开,并出现过度、与其年龄及发展阶段不符的反应。
  • 他们可能担心失去父母,或害怕父母会遭遇意外,因而不愿与父母分离,或经常致电父母以求安心,甚至拒绝上学。

选择性缄默症

  • 儿童持续在某些社交场合(例如学校、社交聚会)拒绝说话,但在他们认为安全和自在的情况下(通常是在家中),却能自然和正常地用语言与别人沟通。

广泛性焦虑

  • 儿童对于日常生活中不同的事物都出现担心和负面的想法,例如功课、成绩、朋辈关系、家庭、健康情况、意外等。即使没有明显原因或迹象会有不幸的事情发生,他们仍然难以控制自己的忧虑想法。
  • 经常处于紧张的状态亦令儿童容易感到烦躁、难以集中精神,或可能出现身体不适的情况,例如睡眠问题、肌肉绷紧等。

特定恐惧

  • 儿童对特定的事物或情境,例如动物、昆虫、打针、血、站在高处、处于黑暗等显得非常恐惧。
  • 他们通常会逃避面对这些事物或场合。当无法回避时会表现得非常惊慌,甚至大叫、哭闹或逃跑。

焦虑问题会影响到儿童的不同发展范畴,包括学业、人际关系和日常生活等多方面。患有焦虑症的儿童,他们的思考模式和对事物的看法通常较为负面,经常过度估计事物的危险性。他们不愿意尝试,经常作出逃避和退缩的行为。有些儿童亦会较容易发脾气。情绪紧张亦可能令他们出现身体不适的反应,例如头痛、肚痛、流汗、肌肉酸痛等。

儿童对事物不合理的恐惧和逃避,可能会妨碍他们参与社交活动和建立正常的朋辈关系,亦会影响他们在学校的参与和表现,甚至阻碍他们日常与人接触及生活适应的能力。有资料显示,患有焦虑症的儿童如未能接受适当治疗,其征状及影响可能会持续至成年期,甚至导致抑郁症或药物滥用等其他问题。

患有焦虑症的成人,通常能理解自己的恐惧或忧虑是过度和不合理的,但儿童可能缺乏这方面的自省能力。年纪较小的儿童亦难以有效地用语言去表达自己的恐惧和担忧。故此,家长适宜多留意儿童的行为表现及与焦虑问题相关的征状,例如脾气暴躁及行为改变就是出现焦虑问题其中一些常见的征兆,有些儿童亦可能出现一些紧张的行为习惯。另外,部分儿童可能因为情绪问题导致身体状况或生活习惯出现转变,例如睡眠问题、胃口改变等。

焦虑症在各种儿童情绪及行为问题中属于较常见的一种。外国研究显示普遍率约为百分之八至十,其中女童有焦虑问题的机会较男童为高。而本地的普遍率及男女比例与外国的研究大致相若。

焦虑症的确实成因及机制仍有待研究,但普遍认为并非由单一原因导致,而是由生理、心理和环境等因素相互影响,形成焦虑问题。

生理因素:

医学研究发现,焦虑症患者的脑神经传导物(负责于神经细胞之间传送资讯的化学物质)与一般人有异;脑素描研究亦指出焦虑症患者的脑部多个区域的活动与一般人有分别。此外,遗传学研究显示焦虑症和家族遗传有关。如果亲人曾患有焦虑症,儿童出现焦虑问题的机会亦可能较大。

心理因素:

每个儿童天生的脾性都不一样。有些儿童天生容易紧张、害怕面对新事物、对事情常有负面的想法、对自己要求过高、害怕犯错等。所以当面对压力或困境时,这种性格和思考模式往往令儿童容易出现焦虑问题。

环境因素:

每个儿童的成长经历都不一样。有些儿童可能曾经遇到令人不安、害怕的事,所以形成恐惧。生活环境的压力,例如学习困难、朋辈冲突、家庭问题等,均有机会导致儿童出现焦虑问题。此外,家长的管教方式和态度,例如过分保护或过多安抚,亦可能强化了儿童的焦虑和逃避行为。有时儿童亦可能从家长身上模仿了一些焦虑行为。

在焦虑症患者中,同时出现多种焦虑问题的情况相当普遍,他们亦较大机会兼患其他情绪及行为方面的问题。例如有研究显示,患有焦虑症的孩子比起同龄儿童较容易出现情绪低落的问题,他们较少表达正面情感,亦较容易出现对抗行为。

治疗方法要视乎焦虑问题的种类和严重程度。在儿童中较常采用的是心理治疗。另外,由于焦虑问题亦与生理因素有关,部分年龄较大、情况较严重的儿童,亦可能需要考虑药物治疗。

  1. 心理治疗

    儿童方面:

    根据研究显示,认知行为治疗(Cognitive Behavioural Therapy, CBT)对于治疗儿童焦虑症有显著成效。治疗内容主要针对思想、行为和生理反应三方面。

    • 思想 — 在治疗中,儿童会学习如何去识别、挑战和改变那些负面的、不合理的想法和信念(例如:我一定要做到最好,否则我就是个失败者)。不过,由于改变思考模式、挑战负面想法这个治疗技巧通常要求患者的认知能力达到一定的成熟水平,因此在初小或学前儿童这些较年幼的患者中,可能会直接教导儿童以积极正面的想法来取代那些不合理的想法(例如:即使我不懂回答问题,也不会被老师责罚)。
    • 行为 — 透过直接面对恐惧的事物,让儿童明白面对和接触那些事物并不会带来任何负面的后果,藉以帮助儿童克服恐惧。行为练习通常以循序渐进的方式进行,由最轻微恐惧的程度开始,然后逐渐增加难度,直至儿童能克服他的恐惧。
    • 生理反应 — 透过松弛练习(例如呼吸松弛、肌肉松弛),帮助孩子处理及减轻焦虑情绪所带來的生理症状。

    家长方面:

    家长在治疗中的角色非常重要。例如家长在协助儿童处理焦虑问题时,可留意导致焦虑问题持续甚至加剧的原因。家长的支持和鼓勵亦可有效帮助儿童逐步去面对和克服他们的恐惧;相反,让孩子逃避和依赖则可能令治疗成效减低。另外,幼童比较需要家长协助他们将治疗中学到的技巧应用到日常生活中。至于年龄较大的儿童或青少年,在治疗前则适宜先跟他们讨論家长在治疗中的角色和参与程度。

  2. 药物治疗

    选择性五羟色胺再摄取抑制剂 (Selective serotonin reuptake inhibitors, SSRI)、去甲肾上腺素再摄取抑制剂 (Selective noradrenaline reuptake inhibitors, SNRI) 和三环類抗抑郁药物,均有助纾缓焦虑症的征状;至于苯重氮基盐 (Benzodiazephine) 则能减轻生理症状如肌肉紧张,从而促进放松。有些药物的功效比较迅速,而有些则可能需要数星期才能全面发挥药效。医生在处方药物时,通常会详细解释选择某种药物的原因、可能出现的副作用,及其他治疗方案的选择。要留意的是,如要改变药物的种类和剂量或停止服药,必须在医生的监督下才可进行。

  • 卫生署儿童体能智力测验服务 — 为儿童进行评估,并定期举办专题讲座及治疗小组,以提供相关支援。
  • 医院管理局辖下的儿童及青少年精神健康服务 — 为患有焦虑症的儿童提供药物及心理治疗。
  • 学校的教育心理学家亦会为教师和有需要的学童提供支援。
  • 不少社区中心和非政府机构,亦有为患者及其家庭举办儿童训练小组及家长支援活动。

目前的研究尚未有一致的结论。不过,假如儿童有明显的焦虑问题而又未有受到适当的关注和治疗,焦虑的情况很大机会会持续下去。相反,如果儿童能尽早得到适切的治疗,康復情况一般会较为樂观。

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